Los plásticos no son en realidad un material, sino una completa familia de materiales. La palabra deriva del griego (plastikos) “apto para moldear” y de (plastos) “moldeado”. El tema característico en común de los plásticos es su maleabilidad o plasticidad durante su producción lo que le permite ser prensado, derramado o extruido en formas casi infinitas como fibras, láminas, tubos, botellas, cubos y cajas.

Hay dos tipos de plásticos:

  • Termoplásticos, que no sufren cambios en su estructura química durante el calentamiento. Se pueden calentar y volver a moldear cuantas veces se desee, e igualmente se pueden disolver o hinchar cuando entran en contacto con solventes. A temperatura ambiente pueden ser blandos, rígidos ó frágilesPor ejemplo, el polietileno (PE), el polipropileno (PP), el poliestireno (PS), el poliestireno expandido (EPS), el policloruro de vinilo (PVC), el politereftalato de etilenglicol (PET), etc.
  • Termoestables, que sufren un cambio químico cuando se moldean y, una vez transformados por la acción del calor, no pueden ya modificar su forma. Debiddo a su compleja estructura, en forma de red, estos plásticos no son moldeables ni se disuelven. A temperatura ambiente son duros y quebradizos Por ejemplo, las resinas epoxídicas, las resinas fenólicas y amídicas y los poliuretanos.

Los plásticos nacen a partir de recursos naturales como petróleo, gas natural y carbón. En términos técnicos, la producción de plásticos es un proceso llamado polimerización: reacción química en la que dos o más moléculas se combinan para formar otra en la que se repiten las estructuras de las primitivas dando lugar al polímero.

Una vez creados los compuestos poliméricos, en forma de resina, polvos, pasta, etc., se lleva a cabo la transformación de los mismos por muy diversos procesos como, inyección, extrusión, termocomformado, soplado, calandrado etc. Si se trata de productos semielaborados requieren una manipulación posterior como mecanizado, ensamblando, encolado etc, que darán lugar al producto final acabado.

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